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Le premier roman de Lee Cole « Groundskeeping » traite du champ des divisions de classe et culturelles

Le premier roman de Lee Cole, Entretien du terrains’ouvre sur une observation d’Owen Callahan, un écrivain en herbe qui travaille comme jardinier dans une petite université du Kentucky. J’ai toujours eu la même situation. Quand je suis chez moi dans le Kentucky, tout ce que je veux, c’est partir. Quand je suis absent, j’ai le mal du pays pour un endroit qui n’a jamais existé.

La lutte d’Owen pour trouver sa place chez lui alors que la situation a changé – grâce aux clivages politiques, religieux et de classe à l’approche des élections de 2016 – s’intensifie lorsqu’il tombe amoureux d’Alma Hazdic, une musulmane bosniaque dont la migration vers les États-Unis États a été précipitée par la guerre. Bien que leurs histoires de déplacement soient d’une ampleur différente, la compréhension d’Owen et d’Alma de la façon dont les fissures peuvent rapidement devenir des gouffres sert de substitut aux problèmes plus vastes du pays.

Comme, Owen, Cole a travaillé comme gardien avant d’être accepté à l’atelier des écrivains de l’Iowa. « C’était un travail assez épuisant et monotone », dit-il. «Mais j’ai beaucoup appris de mes collègues, en particulier comment rédiger un bon dialogue en milieu de travail. Je faisais attention à la façon dont nous parlions, aux blagues que nous racontions, à la façon dont nous tuions le temps. Beaucoup de cela a trouvé sa place dans le livre.

En avance sur son parler et dédicacer à A Cappella Books ce dimanche, Cole a partagé ses points de vue sur le mal du pays, la navigation entre les classes et les divisions culturelles et la recherche d’empathie pour les personnages malgré son impulsion à les juger.

ArtsATL: Au début Entretien du terrain, nous apprenons que le mot Cherokee pour le Kentucky est « un sol sombre et sanglant ». Pourquoi avez-vous voulu que votre lecteur contemple le territoire d’un point de vue amérindien ?

COL : Une grande partie du livre porte sur les conflits politiques et culturels en Amérique et sur la question de savoir si nous pouvons faire confiance à la nostalgie ou à nos notions du passé. L’idée que le Kentucky était « une terre sombre et sanglante », une terre qui a été disputée par diverses tribus amérindiennes, n’est pas exactement vraie et a probablement été utilisée comme justification par les colonisateurs européens pour revendiquer le territoire. Ce qui est clair, c’est que si la terre n’a pas été contestée avant, elle l’a certainement été après l’arrivée des Européens. C’est depuis lors un site de division amère, que ce soit pendant la guerre civile, qui a déchiré les familles, ou plus récemment, alors que les troubles politiques actuels continuent de diviser les familles. Mais j’ai pensé qu’il valait la peine de mentionner la provenance du mot « Kentucky », ne serait-ce que comme un autre exemple de la manière dont nos histoires ont mythifié le passé et ne peuvent donc pas nécessairement faire confiance.

ArtsATL: En partie, Entretien du terrain explore la tension entre le passé agraire du Kentucky et la « walmartification » de la région ? Pourquoi cette stratification vous intéresse-t-elle en tant que dispositif graphique ?

COL : Je pense que la colonisation de la vie rurale par le consumérisme est la principale question à laquelle tous les écrivains du Sud et ruraux devraient réfléchir dans leur travail. Peut-être pas ouvertement, ou d’une quelconque manière didactique. Mais cela a complètement changé la vie dans le Kentucky, effaçant les traditions, les coutumes folkloriques et les dialectes, remplaçant ce qui était autrefois de petites villes dynamiques par des centres commerciaux et des chaînes de restaurants. Ce processus se produit également dans les villes, bien sûr, mais il se métastase plus rapidement dans les zones rurales. Les épidémies d’obésité, de dépendance aux opioïdes et de dépression ne se produisent pas dans le vide. Ils sont directement liés aux conditions matérielles qui produisent l’aliénation. Je pense qu’en tant qu’écrivain, je suis obligé d’explorer cette aliénation dans mes personnages.

ArtsATL: La relation amour-haine avec la maison, le mal du pays et les retours à la maison sont des thèmes récurrents tout au long du roman. Au départ, aviez-vous l’intention d’explorer ces émotions mixtes ? Ou sont-ils devenus apparents au fur et à mesure que le récit se déroulait ?

COL : Je savais dès le début que je voulais que le livre parle du mal du pays. Cela a été un problème permanent pour moi – que lorsque je suis chez moi dans le Kentucky, j’ai hâte de partir. Mais quand je suis absent, j’ai le mal du pays. Bien que je ne puisse jamais vraiment dire si ma maison ou mon enfance me manque. Et il y a une grande différence entre les deux. Si ma maison me manque, je pourrais peut-être y retourner et y vivre. Mais je ne peux pas retourner à mon enfance. Je pense qu’Owen est aux prises avec des problèmes similaires. Ce n’est pas seulement que le Kentucky lui manque. C’est qu’il manque une époque plus simple où sa famille était encore ensemble et où il n’y avait pas tant d’agitation. En même temps, il ne sait pas s’il doit faire confiance à cette nostalgie.

ArtsATL: En tant que personne qui est née et a grandi dans l’ouest rural du Kentucky, a occupé des emplois de cols bleus avant d’être acceptée à l’atelier des écrivains de l’Iowa et vit actuellement à New York, vous comprenez la situation difficile d’Owen d’avoir à chevaucher les clivages de classe et culturels. Que vouliez-vous transmettre de la complexité d’occuper plusieurs espaces simultanément et de la défensive qui peut survenir lorsque des étrangers dépeignent des régions ou des populations entières de manière réductrice ou stéréotypée ?

COL : C’est vrai que je me retrouve à défendre des groupes différents selon l’endroit où je me trouve. Je pense que c’est parce que les gens qui vivent dans des « bulles » différentes ont rarement l’occasion de passer du temps les uns avec les autres. Il est facile de dire du mal de quelqu’un quand il s’agit d’une caricature abstraite plutôt que d’un être humain vivant et respirant que vous regardez face à face. Je pense que, comme Owen, j’ai eu l’expérience de passer du temps dans différentes bulles et d’apprendre à connaître et à aimer les gens dans chacune d’elles.

ArtsATL: Que vous écriviez sur l’amour romantique, filial, platonique ou sur l’amour d’Owen pour le Kentucky, les émotions ne sont jamais unidimensionnelles. Au lieu de cela, ils sont contradictoires, tendus et désordonnés. Qu’est-ce que l’écriture sur l’amour vous a appris sur la nature de l’amour ?

COL : Owen, à un moment donné du roman, découvre une citation de Freud selon laquelle « l’amour est le mal du pays ». L’implication est que ce que nous recherchons chez une autre personne est un sens du familier, ou peut-être du familier sous une nouvelle forme. Owen a cette aversion et cette attirance simultanées pour sa maison – pour le familier – et je pense qu’il y a une dynamique similaire dans sa relation avec Alma.

Lee Cole sera en conversation avec l’auteur d’Atlanta Sanjena Sathian à 15 heures dimanche à A Cappella Books.

ArtsATL: Malgré le dédain d’Owen pour la politique et le provincialisme de sa famille, vous évitez d’en faire des caricatures. Un personnage en particulier a-t-il inspiré vos instincts les plus empathiques et sans jugement en tant qu’écrivain ?

COL : L’oncle Cort était probablement le personnage le plus difficile à comprendre. Au départ, je l’ai écrit comme un personnage qui dit des choses difficiles et laides. Des gens comme lui semblaient émerger en masse après la victoire de Trump. Il leur a donné la permission de dire les vilaines choses qu’ils avaient retenues. Mais en écrivant le personnage, j’ai commencé à me demander pourquoi Cort est-il comme il est ? D’où vient sa colère ? Et j’ai développé cette trame de fond, où il avait été impliqué dans un accident de voiture brutal et était maintenant accro aux analgésiques. Je ne pense pas que cette douleur excuse son comportement, mais je pense que cela le rend un peu plus compréhensible en tant que personne.

ArtsATL: L’un de vos personnages vous a-t-il surpris ou déconcerté Entretien du terrain déplié ?

COL : À certains égards, Owen m’a surpris en tant que personnage. Je lui ai donné beaucoup de mes expériences de vie, mais elles sont souvent exagérées, et le personnage a presque fonctionné comme une exploration contrefactuelle de ce que ma vie aurait pu être si les choses s’étaient passées différemment. Je l’ai poussé à transgresser et à prendre des décisions en tant que personnage que je ne prendrais pas nécessairement, et ses réactions à ces décisions, et la façon dont il a géré leurs conséquences, m’ont souvent surpris.

ArtsATL: Votre séjour à l’Iowa’s Writer’s Workshop a-t-il affiné vos capacités d’écoute en tant qu’écrivain, ou êtes-vous naturellement enclin à remarquer les modèles de discours, les expressions familières et / ou les idiosyncrasies des gens ?

COL : Je pense que mon oreille pour le dialogue était plutôt bien rodée avant l’Iowa. Ce que j’ai appris à l’atelier qui était vraiment inestimable, c’est comment écrire une scène. Les scènes sont les éléments constitutifs d’un roman ou d’une histoire, et même si j’avais une idée de leur fonctionnement, ce n’est que lorsque je suis arrivé dans l’Iowa que j’ai commencé à comprendre leur importance. Pour être plus précis, l’Iowa m’a appris à écrire en utilisant des détails concrets et sensoriels et à gérer la tension dans une scène afin que chaque battement fasse avancer l’histoire.

ArtsATL: Owen et Alma se retrouvent dans une impasse lorsqu’elle sent qu’il a franchi une ligne en tant qu’écrivain. Où en êtes-vous : qui peut revendiquer une histoire et l’éthique de raconter l’histoire de quelqu’un d’autre sans sa permission ? Votre poste est-il fixe ou évolutif ?

COL : J’aime à penser que ma position évolue. Le conflit inhérent de deux écrivains revendiquant la même expérience me fascine sans cesse. Personnellement, je pense que certains écrivains ont plus de droit au matériel que d’autres, mais que la plupart du temps, tout est un jeu équitable tant qu’il ne s’agit pas d’une invasion grossière de la vie privée. En écrivant sur le secret de famille d’Alma, je pense qu’Owen est coupable de cette transgression. Ce n’est pas quelque chose que je ferais en tant qu’écrivain. Mais il y a toujours cette question, où est la limite ? C’est une question que beaucoup d’écrivains doivent se poser régulièrement. Je pense que les expériences de la vie réelle ont un son de vérité qui est difficile à reproduire. Certaines de ces histoires sont trop difficiles à laisser passer quand vous les entendez. Mais cette question de savoir à qui appartient l’histoire peut ne pas être entièrement résolue. D’une certaine manière, il appartient à celui qui peut le raconter assez bien, ou à celui qui voit sa valeur comme une histoire pour commencer.

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Gail O'Neill is a ArtsATL editor in chief. She animates and co-produces Savoir collectif, une série conversationnelle diffusée sur le réseau THEA, and frequently moderates author talks for the Atlanta History Center.

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