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Critique: le chant de McQueen est la principale rédemption de « Mahalia: A Gospel Musical »

Lorsque Mahalia Jackson a commencé à chanter dans les églises pentecôtistes de Chicago, les prédicateurs ne savaient que penser d’elle. Les chansons dans son cœur n’étaient pas des hymnes traditionnels. Ils avaient un swing pour eux, influencé par les disques de jazz et de blues qu’elle avait cachés et écoutés chez elle à la Nouvelle-Orléans. Cependant, leur scepticisme ne l’a pas arrêtée. Le style de chant gospel de Jackson, qui tape du pied et se balance les cheveux, l’a finalement amenée sur certaines des scènes les plus prestigieuses, notamment l’Apollo Theatre, le Carnegie Hall et une tournée européenne. Même avec toute la renommée, Jackson se produisait toujours pour un public d’un seul: Jésus.

In La production de Dominion Entertainment Group de Mahalia : une comédie musicale gospelsur scène jusqu’au 17 avril au Southwest Arts Center, la vie de la chanteuse de gospel est racontée à travers ses chansons les plus célèbres.

Le spectacle met en vedette Maiesha McQueen, originaire d’Atlanta, qui était récemment à Broadway dans la comédie musicale Waitress. McQueen s’approprie les chansons de Jackson, n’essayant pas d’imiter la voix de la chanteuse, mais capturant toujours son esprit. McQueen trouve son rythme au milieu du premier acte pendant « Didn’t It Rain » et y reste jusqu’à la fin du spectacle. C’est une chanteuse puissante qui a littéralement emmené le public à l’église le soir de l’ouverture.

Le maillon le plus faible de cette production est le scénario limité de Tom Stolz, qui n’est pas aidé par la direction inégale de Padtro Harris. Stolz a commencé à développer la comédie musicale en 1993 et ​​​​le livre a été publié en 2010. Dans le premier acte, une jeune Mahalia raconte l’histoire de sa vie depuis son enfance à Crescent City jusqu’à sa découverte et sa tournée avec les Johnson Singers à Chicago. La première moitié du premier acte a beaucoup de narration fragile qui n’en révèle pas plus sur le chanteur qu’une recherche paresseuse sur Google. Puis, à peu près à mi-parcours, cela devient une comédie musicale juke-box qui ne touche pas à ses mariages, ses enfants ou ses problèmes financiers.

Maiesha McQueen raconte comment une jeune Mahalia Jackson a quitté la maison de sa tante Duke à la Nouvelle-Orléans pour devenir infirmière à Chicago et, finalement, une superstar du gospel.

Le deuxième acte concerne principalement son admiration pour Martin Luther King Jr. et son soutien au mouvement des droits civiques. C’est un changement de ton complet, mais c’est aussi là que la direction musicale de Lawrence Flowers et le talent de McQueen fusionnent. McQueen frappe toutes les bonnes notes dans « God Is Real », « How I Got Over » et « Precious Lord ».

C’est une bonne chose, car Harris n’a nulle part où aller avec ce script. Harris a dirigé des productions exceptionnelles à Atlanta, notamment Mouche and La Royale à la tenue théâtrale. Mais, dans ce spectacle, les acteurs jouent trop dans les coulisses, il y a des embouteillages avec l’ensemble qui sort de la scène et les moments de réflexion de Jackson entre les numéros musicaux se perdent. La pièce est écrite pour trois personnes, mais Harris ajoute un ensemble de six personnes et se concentre davantage sur leur chorégraphie que sur l’histoire de Jackson.

Cela dit, si c’est un juke-box musical que vous voulez, c’est le donner. L’ensemble du casting peut absolument chanter. Les félicitations sont dues à Shameka Dwight, qui joue l’accompagnatrice de longue date de Jackson, Mildred. La voix et le piano de Dwight sont absolument magnifiques. Dathan Thigpen est également une présence magnétique sur scène en tant que Cousin Fred et artiste gospel Thomas Dorsey.

L’une des luttes internes de Jackson consistait à rester proche de Dieu face à la gloire, à la fortune et à un mari coureur de jupons. Pour le dire clairement, Jackson priait souvent pour ne pas être induit en tentation. Souvent, avec des histoires de héros, surtout quand ce sont des grands de l’évangile, il y a une tentation de ne pas dire toute la vérité. Malheureusement, Mahalia tombe dans ce piège. Cette comédie musicale et d’autres comme elle sont tellement axées sur le maintien d’une image sainte qu’elles ne révèlent pas l’Égypte dont les enfants d’Israël ont été délivrés.

Lamont J. Hill (au centre) incarne Martin Luther King Jr., qui est devenu un ami proche de Mahalia Jackson. Dans « Mahalia », ils reproduisent le discours de la Marche sur Washington.

La vie et l’héritage de Jackson ont fait l’objet de beaucoup de fascination ces derniers temps, en particulier avec l’annonce d’un biopic mettant en vedette Jill Scott, des images de Jackson dans le documentaire oscarisé L’été de l’âme et la sortie du film primé aux NAACP Award Robin Roberts présente : Mahalia à vie.

La vie et le dévouement de Jackson méritent plus qu’un scan. Il n’y a pas de témoignage sans test, et peut-être que si les questions sur l’examen de sa vie étaient davantage révélées, alors d’autres seraient inspirés pour comprendre pourquoi Christ était sa réponse.

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Kelundra Smith, une ArtsATL Editor-at-Large, est un critique et journaliste artistique dont la mission est de connecter les gens aux expériences culturelles et entre eux. Son travail apparaît dans Le New York Times, ESPN Paysage, Théâtre américain et ailleurs. Elle est membre de l’American Theatre Critics Association et de la Society of Professional Journalists.

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